הארגון האחראי על תקן בלוטות' הכריז ב-CES על סטנדרט חדש, שצפוי לחולל שינוי משמעותי בתחום האוזניות האלחוטיות בהיבט של איכות האודיו וגם במאפייני השימוש.

הסטנדרט נקרא Bluetooth LE Audio, והוא מיועד לאפשר לאוזניות להזרים מוזיקה, שיחות וכדומה על גבי שידור בטכנולוגיית Bluetooth LE. הטכנולוגיה הזו הושקה אמנם עם תקן בלוטות' 4.0, אבל אז היא נועדה לחיבור מכשירים כמו שעונים וצמידים שאינם דורשים תקשורת בזמן אמת. במקום זאת, הם מסתנכרנים עם הטלפון, הטאבלט או המחשב באופן איטי יותר אך גם חסכוני יותר באנרגיה, כך שיש להם חיי סוללה ארוכים יותר.

אודיו, לעומת זאת, דורש שידור בזמן אמת ובפס רחב יחסית – מקודד ה-SBC, שהוא המקודד הסטנדרטי למכשירי אודיו מבוססי בלוטות', משדר בקצב של כ-345 קילו-ביט/לשנייה, ואיכות הצליל שלו טובה אך לא מעולה. לכן, בארגון התקינה של בלוטות' פיתחו מקודד חדש בשם LC3 (קיצור של Low Complexity Communications Codec או 'מקודד תקשורת במורכבות נמוכה'). המקודד הזה מסוגל לשדר אודיו באיכות גבוהה יותר תוך צריכת רוחב פס וסוללה נמוכות יותר.

לפי מבחנים שנערכו בארגון, מקודד ה-LC3 מפיק אודיו באיכות טובה יותר מ-SBC ברוחבי פס של 345 ו-240 קילו-ביט/לשנייה. בקצבים נמוכים יותר, של 192 ואף 160 קילו-ביט לשנייה, SBC לא מסוגל לשדר אודיו כלל, בעוד ש-LC3 ממשיך להפיק אודיו באיכות טובה יותר.

עוד כמה הטבות בדרך

מעבר לחיסכון בסוללה, שיאפשר למשל לאוזניות נטולות חוטים להתקרב למספר שעות נגינה דו-ספרתי בין טעינות, יש לטכנולוגיה החדשה השלכות נוספות: היא תאפשר לטלפונים לשדר בנפרד לכל אוזניה וכך תחסוך את הצורך בכך שאוזניות נטולות חוטים יתקשרו אחת עם השנייה כדי ליצור צליל סטריו אחיד; היא תאפשר לשדר לכמה זוגות אוזניות במקביל, כך שכמה אנשים יוכלו להאזין יחד לאותו מקור אודיו אלחוטי – לדוגמה: צפייה במשחק כדורגל בפאב, כאשר הטלוויזיה מושתקת וכל מי שרוצה יכול להאזין למשחק באוזניות הבלוטות' שלו; והיא גם תאפשר למכשירי שמיעה להזרים מוזיקה במקביל לשימוש היומיומי שלהם מבלי שהסוללה שלהם תיגמר תוך מספר שעות.

החדשות הרעות הן שהטכנולוגיה החדשה תדרוש הצטיידות במכשירים חדשים: היא תהיה חלק מסטנדרט בלוטות' 5.2, שיאושר בהמשך השנה, ומכשירים תומכים לא ייצאו כנראה לפני 2021. מצד שני, בארגון ציינו כי מכשירים קיימים כן יוכלו לתמוך במקודד החדש במצב השידור הרגיל – או, במלים אחרות, ליהנות מאיכות מוזיקה גבוהה יותר אך בלי חיי סוללה משופרים.